Timothy Leary

22. oktober 1920 – 31. maj 1996
Forsker og modkulturikon

Både som videnskabsmand og modkulturikon var Leary en fremtrædende skikkelse i 1960’ernes psykedeliske bevægelse.

Leary blev født 22. oktober 1920 i Springfield, Massachusetts, enebarn i en irsk katolsk husstand. Han modtog en doktorgrad i klinisk psykologi fra University of California i Berkeley i 1950 og sluttede sig til fakultetet på Harvard i 1959. Learys tidlige forskning fokuserede på interaktionen mellem dimensioner af personlighed og sociale relationer; derudover arbejdede han også som psykoterapeut.

I sommeren 1960, mens han var på ferie i Mexico, accepterede Leary modvilligt at prøve en håndfuld magiske svampe. Han ville senere kalde sin første rejse “den dybeste religiøse oplevelse i mit liv.” Svampeturen knuste grundlaget for hans livsfilosofi og hans syn på sig selv. Leary blev overbevist om, at psykedeliske lægemidler og planter ville ændre ansigtet på klinisk psykologi, og endnu bedre, ændre verden.

Tilbage til Harvard i efteråret 1960 gik Leary sammen med Richard Alpert (senere Ram Dass) og lancerede Harvard Psilocybin Project. Kandidatstuderende, forfattere, kunstnere, akademikere, teologer og andre frivillige blev opfordret til at prøve psilocybin og skrive rapporter om deres oplevelse. Han overvågede Concord Prison Project, hvor fanger modtog psilocybinassisteret terapi og langfredagseksperimentet, hvor teologistuderende modtog psilocybin og rapporterede hvorvidt de havde en “autentisk religiøs oplevelse.” Leary og Alperts eksperimenter var meget kontroversielle og førte til deres afskedigelse fra Harvard i 1963.

“Turn on, tune in, drop out” var ikke den eneste sætning, Leary opfandt; han populariserede også begreberne “set and setting”. Leary hævdede, at karakteren af en psykedelisk oplevelse først og fremmest bestemmes af brugerens karakter, forventninger og intentioner (sæt), samt af det sociale og fysiske miljø, hvor stofoplevelsen finder sted (setting). Han gik så langt som til at hævde, at 99% af det specifikke svar på LSD bestemmes af set-and-setting. Sætningen blev først introduceret i en psykedelisk guidebog, han var medforfatter af med titlen The Psychedelic Experience: A Manual Based on the Tibetan Book of the Dead.

Ved slutningen af sit liv havde Leary sat et betydeligt præg på den psykedeliske bevægelse og er fortsat et effektivt symbol på den fritænkende modkultur, han repræsenterede.